De gezondheid van Britse bulldogs is niets om trots op

De gezondheid van Britse bulldogs is niets om trots op te zijn

We moeten geen honden met gezondheidsproblemen fokken voor hun schattige aantrekkingskracht ArtBBNV/Shutterstock

De bulldog is een geliefd Brits icoon, volgens een nieuwe studie – een die in zeer slechte staat is.

Een recente studie door het Royal Veterinary College (RVC) van het Verenigd Koninkrijk vergeleek de veterinaire dossiers van meer dan 2.000 Engelse bulldogs met 22.000 honden van andere rassen en ontdekte dat Engelse bulldogs meer dan twee keer zoveel kans hadden dan andere honden om ten minste één aandoening te hebben gedurende 2016. Ze hadden ook meer kans dan andere rassen om te lijden aan meer dan de helft van de 43 onderzochte aandoeningen.

Bulldogs lijden aan veel gezondheidsproblemen omdat hun fysieke kenmerken zijn overdreven door het fokken. Bijzonder hoge niveaus werden gezien in huid-, oog- en ademhalingsproblemen, evenals vooruitstekende onderkaken. Bulldogs hadden 38 keer meer kans op huid-vel dermatitis, vergeleken met de algemene hondenpopulatie.

De levensverwachting van Britse bulldogs is slechts 7,2 jaar. De gemiddelde hond wordt geacht 12 jaar te leven.

Het is meer dan tien jaar geleden dat de BBC stopte met het uitzenden van de Crufts hondenshow nadat een documentaire, Pedigree Dogs Exposed, de aandacht vestigde op welzijnsproblemen die geassocieerd worden met het fokken van honden. Het fokken van honden op extreme fysieke kenmerken zoals lange ruggen en platte gezichten is schadelijk voor hun gezondheid. En het fokken binnen een kleine genetische pool heeft geleid tot hoge niveaus van erfelijke ziekten in sommige rassen.

Vele wetenschappelijke studies hebben de verwoestende problemen aangetoond die veroorzaakt worden door het fokken met rashonden.

Gezien deze feiten, is het ethisch om bulldogs te fokken? De UK Animal Welfare Act stelt dat eigenaren van gezelschapsdieren de plicht hebben om te voorzien in de welzijnsbehoeften van de dieren die aan hun zorg zijn toevertrouwd. Deze omvatten de behoefte te worden beschermd tegen pijn, verwondingen en ziekte.

Er is voldoende bewijs dat veel bulldogs pijn en ziekte ervaren als gevolg van de kenmerken waarvoor zij gefokt zijn. De RVC studie concentreerde zich op de fysieke gezondheid, maar anatomie beïnvloedt ook het gedrag van een dier. Veel bulldogs kunnen niet paren of bevallen zonder hulp van mensen en zelfs spelen en lichaamsbeweging kunnen ongemak veroorzaken. Dit druist in tegen een andere welzijnsbehoefte van de hond – in staat zijn zich normaal te gedragen.

Dus, in hun huidige vorm, is het fokken van bulldogs niet ethisch. Het ras moet radicaal veranderen. Dit kan alleen worden bereikt als fokkers doelbewust het fokken van schadelijke eigenschappen vermijden, zelfs als dat betekent dat het onderscheidende uiterlijk van het ras verloren gaat of wordt gematigd. Een aangepaste bulldog, gefokt op gezondheid en welzijn, zou een betere nationale mascotte zijn. Als dit niet snel kan gebeuren, is er een sterk argument om het fokken te beperken. Nederland en Noorwegen hebben dat al gedaan.

De problemen beperken zich natuurlijk niet tot Engelse bulldogs. Ook andere rassen met een verkorte schedelvorm (brachycefaal) zoals mopshonden en Franse bulldoggen hebben moeite met ademhalen. Hoe korter de snuit, hoe groter de problemen die ze hebben met ademhalen.

Toch, op hetzelfde moment dat studies de risico’s hebben bewezen, zijn deze rassen populairder geworden zonder verbetering van de gezondheid, voor de meerderheid van de honden. Ofwel is het publiek zich nog steeds niet bewust van het gevaar voor de gezondheid van deze honden, ofwel geloven ze dat de schattige aantrekkingskracht zwaarder weegt dan de bezorgdheid om hun welzijn.

Franse bulldog puppy

Franse bulldogs zijn ook populaire huisdieren.
Quinton Meyer ZA/ Shutterstock

Eigenaren van honden met een plat gezicht denken vaak aan erfelijke aandoeningen, zoals moeite met ademhalen, als normaal voor het ras. Sommigen vinden het misschien zelfs leuk om voor een dier te zorgen dat benadeeld is. Deze opvatting is misplaatst. Eigenaars die honden kopen met overdreven fysieke kenmerken drijven een markt voor kenmerken die de lengte en de kwaliteit van het leven van honden verminderen.

Elk ras loopt het risico op erfelijke aandoeningen, omdat ze worden gefokt binnen een gesloten genetische pool. Maar bij sommige rassen komen deze aandoeningen vaker voor of zijn ze ernstiger, en bij veel rassen die ook overdreven kenmerken hebben, worden de problemen nog verergerd.

Liefdadigheidsinstellingen voor dieren moedigen mensen die een hond willen kopen aan om onderzoek te doen naar het ras. Er zijn hulpmiddelen beschikbaar om te helpen en gidsen over hoe je de gezondste dieren binnen een ras kunt kiezen. Maar om echt een positieve verandering teweeg te brengen, moeten we misschien helemaal stoppen met het kopen van sommige rassen.

Toen ik in 2009 voor het eerst de rashondenfokkerij onder de loep nam, hebben mijn co-auteurs en ik acties uitgestippeld die de situatie zouden kunnen verbeteren. De acties omvatten het verzamelen van gezondheids- en sterftegegevens van alle honden, het herzien van de registratieregels van de kennelclub om paringen tussen honden die verwant zijn te voorkomen, en het openstellen van stamboeken om kruisingen met andere rassen mogelijk te maken. Geen van deze maatregelen is tot dusver uitgevoerd.

Maar er is wel enige vooruitgang geboekt. Zo zijn bijvoorbeeld veel rasbeschrijvingen van kennelclubs subtiel gewijzigd om minder overdreven kenmerken aan te moedigen. Er zijn meer DNA-tests beschikbaar om fokkers te helpen de gezondste ouderdieren te selecteren en onderzoekers, waaronder RVC, hebben het verzamelen van gegevens uitgebreid. Maar het grote aantal honden dat nog steeds lijdt en de populariteit van deze rassen suggereren dat er niet genoeg is gedaan. Er moet een verandering komen in de manier waarop het publiek denkt. We moeten op zoek gaan naar huisdieren met een genetische samenstelling en een opvoeding die hen een gelukkig, lang en pijnvrij leven garandeert.

Professionals in dierenverzorging, marketing en onderzoek hebben een vitale rol te spelen in de bescherming van honden. Maar dat doen wij allemaal. De beelden die we delen van honden en de keuzes die we maken bij het adopteren of kopen van een huisdier kunnen helpen bij het verspreiden van de boodschap dat mooie honden gezond, gelukkig en in staat om te rennen en te spelen zijn.

De Conversatie

Nicola Rooney heeft eerder financiering ontvangen van de RSPCA