Dierentherapie hoe honden katten en paarden het welzijn van mensen

Dierentherapie: hoe honden, katten en paarden het welzijn van mensen helpen verbeteren

Monkey business images/shutterstock

We hebben allemaal gehoord van de psychotherapiebank, en de dynamiek tussen een cliënt en zijn menselijke therapeut. Maar misschien minder bekend is de steeds populairder wordende huisdiertherapie. En nee, dat is geen therapie voor je huisdier – het is het relatief nieuwe fenomeen van therapie voor mensen, waarbij dieren betrokken zijn.

Deze dierondersteunde interventies (AAI’s) – waarbij ook een getrainde menselijke professional betrokken is – blijken heilzaam te zijn voor mensen van alle leeftijden, en leiden tot een aanzienlijke vermindering van de fysiologische reacties op stress – zoals de hartslag – en de daarmee gepaard gaande emoties, zoals angst.

Het is een al lang bestaand en algemeen aanvaard feit dat mensen van alle leeftijden baat kunnen hebben bij een partnerschap met dieren als gezelschapsdieren. Van de vreugde van de band tussen mens en dier, tot kameraadschap en een betere geestelijke gezondheid, er bestaat geen twijfel over dat katten, honden en andere huisdieren ons leven onmetelijk verrijken.

Maar de laatste tien jaar of zo zijn dieren begonnen mensen te helpen in instellingen buitenshuis – zoals ziekenhuizen en verzorgingstehuizen voor ouderen, evenals scholen, universiteiten, gevangenissen en revalidatiediensten.

De spoedafdeling van het Royal University Hospital in Saskatchewan, Canada, bijvoorbeeld, verwelkomt sinds 2016 therapiehonden (en hun begeleiders).

Een recente studie gebaseerd op het ziekenhuis had als doel te onderzoeken of hondentherapie enige impact had op het welzijn van patiënten – waarvan de meerderheid (ongeveer 70%) was opgenomen en wachtte op een ziekenhuisbed, en die allemaal pijn ervaarden.

Zij kregen elk een tien minuten durend bezoek van een St John Ambulance therapiehond als aanvulling op de gebruikelijke ziekenhuiszorg. Met behulp van een gedetailleerde psychometrische enquête, beoordeelden de onderzoekers de patiënten onmiddellijk voor het bezoek, onmiddellijk daarna en 20 minuten daarna. Zij vonden het bemoedigend vast te stellen dat de patiënten een aanzienlijke vermindering van pijn, angst en depressie rapporteerden na het bezoek van de therapiehond – en een toename van het algemeen welzijn.

Therapie met honden kan ook de bloeddruk en hartslag verlagen.

Katten en paarden helpen ook

In de afgelopen tien jaar hebben katten zich ook aangesloten bij de AAI-beweging – en zijn ze gebruikt in instellingen zoals scholen en verzorgingstehuizen om het welzijn te verbeteren. Alleen al de aanwezigheid van een kat blijkt de stemming te verbeteren en gevoelens van eenzaamheid te verminderen. Spelen met een kat, en lichamelijk contact door aaien en knuffelen, kan een gevoel van kalmte opwekken, vooral bij kinderen en kwetsbare oudere patiënten in de langdurige zorg.

Oudere vrouw in rolstoel knuffelt een kat

Aaien en interactie met een kat kan onze stemming verbeteren en eenzaamheid verminderen.
Toa55/shutterstock

In feite kan zelfs het spinnen van een kat emotionele opluchting brengen, vooral wanneer we ons gestrest voelen.

Eén studie – met patiënten die leven met chronische leeftijdsgebonden handicaps in een verpleeghuis – ontdekte dat degenen die drie keer per week een kattentherapiesessie kregen, gedurende zes weken, verbeterde depressieve symptomen hadden en een significante daling van de bloeddruk.

Lees meer:
Therapiehonden helpen studenten omgaan met de stress van het studentenleven

Therapie met paarden is vooral nuttig voor jongeren met psychische problemen en gedragsproblemen. In veel gevallen kunnen jongeren die geen baat hebben gehad bij traditionele, op gesprekken gebaseerde therapie, voordelen ervaren – met name een toegenomen gevoel van kalmte en emotionele controle – wanneer ze deelnemen aan paardentherapie, waarbij ze leren hoe ze met de paarden moeten communiceren en hoe ze voor hen moeten zorgen.

Evenzo biedt therapeutische paardrijtherapie fysieke en emotionele voordelen voor kinderen met een handicap, doordat het helpt hun evenwicht, houding en hand-oog coördinatie te verbeteren. Het kan kinderen ook helpen om te leren vertrouwen en sociaal bewuster te worden.

Therapeutisch paardrijden blijkt ook de symptomen van PTSD bij volwassenen te verbeteren. En paardentherapie, waarbij niet wordt gereden maar het paard wordt gevoederd, verzorgd en geleid, kan mensen helpen bij het verwerken en veranderen van negatieve gedragingen, zoals die in verband worden gebracht met verslaving.

Waarom huisdieren goede therapeuten zijn

Het opbouwen van relaties en sociale verbanden door middel van socialiseren en menselijke interactie is een belangrijk onderdeel van het onderhouden en verbeteren van onze geestelijke gezondheid.

Dieren, wanneer ze aan hun lot worden overgelaten, maken en werken ook aan het onderhouden en verbeteren van emotionele relaties en verbindingen met anderen. We hebben het grote geluk dat – als het gaat om honden, katten en paarden – deze neiging zich ook uitstrekt tot mensen, zolang we ons gedragen op een manier die comfortabel is voor het dier.

En de wetenschap heeft aangetoond dat zij ook kunnen begrijpen wat er in onze interacties met hen gebeurt.

Jonge jongen streelt paard op de neus voor een paardentherapie sessie

Paarden kunnen onze emoties lezen en hun gedrag daarop afstemmen.
Goodmoments/shutterstock

Paarden kunnen menselijke emoties lezen en erop afstemmen. Ze kunnen zelfs meer over een persoon te weten komen door te kijken hoe die persoon met een ander paard omgaat, en passen hun gedrag daarop aan – bijvoorbeeld door die persoon meer te benaderen en aan te raken als die zich ongemakkelijk lijkt te voelen bij het andere paard.

Onderzoek met honden en katten heeft uitgewezen dat ook zij onze lichaamstaal, gezichtsuitdrukkingen en stemmen kunnen lezen en erop kunnen reageren.

Een deel van de vreugde van het opbouwen van een band met een dier is het ontdekken wie ze zijn en wat ze leuk vinden – en het spreekt voor zich dat hun welzijn altijd een topprioriteit moet zijn. Maar als je denkt dat je een superstertherapiehuisdier in de dop hebt, overweeg dan eens contact op te nemen met een dierenbeschermingsorganisatie in je omgeving, zoals Pets As Therapy in het Verenigd Koninkrijk. Zij zullen u en uw dierenvriend graag ontmoeten.

The Conversation

Ann Hemingway ontvangt financiering van de Esme Fairbairn Foundation.