Ter verdediging van pissebedden en hun ingewikkelde seksleven

Ter verdediging van pissebedden en hun ingewikkelde seksleven

Rubberen eend isopod pissebed. Deze zeldzame isopodsoort komt voor in grotten in Thailand. skippy666/Shutterstock

Veel volwassenen hebben een hekel aan pissebedden. Sommigen zijn er zelfs fysiek ziek van. Maar deze afkeer is eerder cultureel dan aangeboren, omdat de meeste kleine kinderen goed tegen pissebedden kunnen en er graag mee omgaan. Sommige mensen houden ze zelfs als huisdier.

Pissebedden zijn klein, bijten niet, bewegen langzaam en zijn over het algemeen niet bedreigend. Ze maken deel uit van biologische processen die essentieel zijn voor het leven. Dus wat is er niet leuk aan?

Een deel van het probleem is hun naam. Er zijn tientallen onflatteuze Engelse namen voor pissebedden die volstrekt denkbeeldige parasitaire gewoonten impliceren (“lice”), terwijl andere (“sow-bug”) ze in verband brengen met een smerige levensstijl. Maar pissebedden zijn ongevaarlijk. Wel is het zo dat ze ammoniak afscheiden en slecht ruiken als je ze opsluit in een jampot, maar wie doet dat?

Het is ook waar dat deze kleine ongewervelden in onze huizen sterk geassocieerd worden met vocht en schimmelbederf. Maar hoewel veel ongediertebestrijdingsbedrijven eliminatiebehandelingen aanbieden, zijn pissebedden het symptoom, niet de oorzaak. Ze kauwen op zachte, vochtige, beschimmelde stukjes hout – maar uw vloerplanken of raamkozijnen moeten er al slecht aan toe zijn om dit te laten gebeuren.

Zoals veel schoolkinderen hebben aangetoond in experimenten in de klas, vermijden pissebedden gewoon het licht, zoeken ze vochtige lucht op en geven ze de voorkeur aan plaatsen die naar schimmel ruiken. Dus bespaar je geld. Tenzij je het onderliggende structurele probleem oplost, komen ze terug.

Ter verdediging van pissebedden en hun ingewikkelde seksleven.0&q=45&auto=format&w=754&fit=clip

Eikenboswants of gewone pissebed die zich ontrolt uit de strakke bal waarin hij zich ter bescherming heeft gerold.
Ernie Cooper/Shutterstock

Wereldwijd zijn er ongeveer 4.000 soorten pissebedden, waarvan 40 soorten alleen al in het Verenigd Koninkrijk. Ze lijken meestal op elkaar en zijn ongeveer even groot (volwassen dieren zijn 10-15 mm lang). Deze bekende ongewervelde dieren zijn kreeftachtigen, verwant aan krabben, garnalen en kreeften. De voorouders van pissebedden behoorden waarschijnlijk tot de vroegste dieren die bijna een half miljard jaar geleden het land binnendrongen. Ze leven in rottend hout en in de bodem en zijn overvloedig aanwezig – één studie meldde dichtheden tot 3.000 pissebedden per vierkante meter grasland.

Een slechte pers

Waarom vinden mensen pissebedden niet leuk? Misschien omdat ze eruit zien als kleine gepantserde aliens uit Star Trek. Ze hebben zeven paar poten en hun lichaam zit zo vol gepantserde platen met calciumhoudende mineralen dat alleen gespecialiseerde roofdieren ze met succes kunnen aanvallen. Deze kleine wezens hobbelen gewoon rond in hun eigen wereld en negeren menselijke waarnemers.

Close-up pissebed in het gras.

Deze kleine pissebed wil je geen pijn doen.
Megan Carmichael/Shutterstock

Antagonisme tegen pissebedden is misplaatst. Ze zijn onze vrienden. In feite zouden wij (samen met alle andere dieren en planten op het land) in de problemen zitten zonder hen. Pissebedden zijn detritivoren die dode planten en dieren eten, evenals de uitwerpselen van iedereen, inclusief die van henzelf.

Door afval te recyclen, houden pissebedden en andere kleine bodemdiertjes de raderen van de economie van de biosfeer draaiende. Alle planten en dieren moeten uiteindelijk worden afgebroken en gerecycled, anders zou er spoedig geen vruchtbare grond meer zijn waarin planten kunnen groeien. Pissebedden beginnen dit proces door detritus op te kauwen.

Andere bodemdieren van vergelijkbare grootte, zoals miljoenpoten, doen dit werk ook, maar zijn minder talrijk. Pissebedden zijn niet de talrijkste bodemdieren – rondwormen, springstaarten (minuscule vleugelloze, springende insecten) en mijten leven allemaal in grotere aantallen – maar omdat ze individueel veel groter zijn, kunnen pissebedden in totaal veel meer afval verwerken. Zodra ze afvalmateriaal hebben verteerd en weer hebben uitgescheiden, gaan micro-organismen verder met de afbraak van dit organische materiaal.

Pissebedden lijken een beetje op ons

Misschien moeten we wat guller zijn voor pissebedden, omdat ze in sommige opzichten op ons lijken. Ze zijn bijvoorbeeld een van de weinige ongewervelde dieren die levende jongen baren. Dat is nodig omdat hun lichaamsoppervlak niet goed waterdicht is en ze zich beperken tot vochtige plaatsen.

Terwijl oudere pissebedden uitdroging kunnen vermijden door te verhuizen naar een meer geschikte plaats, kunnen jongen uit het ei dit niet. Daarom leggen vrouwelijke pissebedden hun bevruchte eitjes in een met vocht gevulde broedbuidel tussen hun poten. In deze buidel kunnen ze zich op een veilige plek ontwikkelen en zijn ze beschermd tegen uitdroging.

De overgrote meerderheid van de dieren heeft geen nakomelingen die zich in hun moeder tot een vergevorderd stadium ontwikkelen, omdat dit voor haar duur is en het aantal nakomelingen beperkt. Maar sommige schaaldieren die in zee leven – waaronder de waarschijnlijke voorouders van de pissebedden – beschermen hun zich ontwikkelende eieren in een broedbuidel, omdat ze zo de plaats kunnen kiezen waar ze hun kroost afzetten. Deze aanpassing maakte het voor pissebedden gemakkelijker om de evolutionaire overgang naar het leven op het land te maken.

1670519188 807 Ter verdediging van pissebedden en hun ingewikkelde seksleven.0&q=45&auto=format&w=754&fit=clip

De pissebed is een van de weinige ongewervelden die levende jongen dragen.
Ernie Cooper/Shutterstock

Pissebedden staan ook model voor flexibele geslachtsbepaling. In tegenstelling tot alle andere ongewervelde dieren wordt de seksuele ontwikkeling van zowel hun voortplantingsanatomie als hun gedragscircuits in de hersenen geregeld door een geslachtsbepalend hormoon, dat ervoor zorgt dat jonge pissebedden in de buidel zich ontwikkelen als mannetjes. Zonder dit hormoon worden ze vrouwtjes.

Testosteron en andere steroïdhormonen spelen een soortgelijke rol tijdens de foetale ontwikkeling van mensen en andere zoogdieren. Maar dit is zeer ongebruikelijk bij ongewervelde dieren, bij wie het geslacht direct wordt bepaald door
hun genen.

Het hormonale geslachtsbepalingsmechanisme van pissebedden is echter gekaapt door sommige stammen van de bacterie Wolbachia. Dit is een parasiet die bij veel pissebedden van moeder op nageslacht wordt overgedragen. De bacterie verstoort de normale hormonale geslachtsbepaling, zodat genetisch mannelijke pissebedden zich ontwikkelen als functionele vrouwtjes, wat de verspreiding van de parasiet bevordert.

Als gevolg daarvan zijn de geslachtsverhoudingen in besmette pissebeddenpopulaties sterk gericht op vrouwtjes (tot 10:1). De populatiegroei van de parasiet wordt waarschijnlijk beperkt door het feit dat het voor vrouwelijke pissebedden moeilijk is om partners te vinden, maar ook omdat Wolbachia-infectie de vruchtbaarheid van de gastheer vermindert. Wie had gedacht dat het seksleven van pissebedden zo ingewikkeld kon zijn?

The Conversation

Stuart Reynolds werkt niet voor, geeft geen advies, heeft geen aandelen in of ontvangt geen financiering van een bedrijf of organisatie die baat zou hebben bij dit artikel, en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.