Zeven keer ontdekten mensen de Amerikas en hoe ze

Zeven keer ontdekten mensen de Amerika’s – en hoe ze daar kwamen

De Vikingen kwamen naar de Amerika’s lang voor Columbus. vlastas/Shutterstock

Toen Columbus in 1492 aan land ging, waren de Amerika’s al tienduizenden jaren bewoond. Hij was niet de eerste die het continent ontdekte. In plaats daarvan was zijn ontdekking de laatste van vele ontdekkingen.

In totaal hebben mensen Amerika op zijn minst zeven keer ontdekt. Minstens zes daarvan waren helemaal niet zo nieuw. De ontdekkers kwamen over zee en over land en brachten nieuwe genen, nieuwe talen en technologieën mee. Sommigen bleven, verkenden en bouwden keizerrijken. Anderen gingen naar huis en lieten weinig sporen achter.

Van laatste naar eerste, hier is het verhaal van hoe we de Amerika’s ontdekten.

7. Christoffel Columbus: AD 1492

Drie schepen

Replica’s van Columbus’ schepen voeren naar de Wereldtentoonstelling van 1893 in Chicago.
E. Benjamin Andrews/wikimedia

In 1492 konden Europeanen Azië bereiken via de Zijderoute, of door de Kaaproute rond de zuidpunt van Afrika te varen. Zeilen naar het westen vanuit Europa werd onmogelijk geacht.

De oude Grieken hadden nauwkeurig berekend dat de omtrek van de aarde 40.000 km was, waardoor Azië ver naar het westen lag. Maar Columbus verknoeide zijn berekeningen. Een fout in de omrekening van de eenheden gaf hem een omtrek van slechts 30.000 km.

Lees meer:
Vier verbazingwekkende astronomische ontdekkingen uit het oude Griekenland

Deze vergissing, samen met andere aannames die voortkwamen uit wishful thinking, gaf een afstand van slechts 4.500 km van Europa naar Japan. De werkelijke afstand is bijna 20.000 kilometer.

De schepen van Columbus vertrokken dus zonder voldoende voorraden om Azië te bereiken. Gelukkig voor hem, trof hij de Amerika’s. Columbus dacht dat hij Oost-Indië had gevonden en noemde de mensen “Indios”, of Indianen. Hij stierf uiteindelijk zonder zijn vergissing te beseffen. Het was de zeevaarder Amerigo Vespucci die zich realiseerde dat Columbus een onbekend land had gevonden en in 1507 werd de naam Amerika toegepast ter ere van Vespucci.

6. Polynesiërs: AD 1.200

Een schets van een Polynesische kano

Een dubbele romp gaf Polynesische kano’s meer stabiliteit op de open oceaan.
NYPL/wikimedia

Rond 2.500 v. Chr. zeilde een zeevarend volk vanuit Taiwan op zoek naar nieuwe landen. Ze zeilden zuidwaarts door de Filippijnen, oostwaarts door Melanesië en vervolgens naar de uitgestrekte Stille Zuidzee. Dit volk, de Polynesiërs, waren meester navigators, zij lazen wind, golven en sterren om duizenden kilometers open oceaan over te steken.

Met enorme dubbele kano’s vestigden de Polynesiërs zich in Samoa, Fiji, Tonga, en de Cook Eilanden. Sommigen trokken zuidwaarts naar Nieuw Zeeland, waar ze de Maori werden. Anderen trokken oostwaarts naar Tahiti, Hawaii, Paaseiland en de Marquesas. Van hieruit bereikten zij tenslotte Zuid-Amerika. Toen zij het grootste deel van de Stille Oceaan hadden verkend, staakten zij hun ontdekkingsreizen en vergaten Zuid-Amerika geheel.

Maar het bewijs van deze opmerkelijke reis bleef. De Zuid-Amerikanen kochten kippen van de Polynesiërs, terwijl de Polynesiërs misschien Zuid-Amerikaanse zoete aardappelen oppikten. En ze deelden meer dan voedsel. Oost-Polynesiërs hebben indiaans DNA. Polynesiërs ontmoetten niet alleen Indianen, ze trouwden ook met hen.

5. Noorse: AD 1,021

Een vikingschip

Osebergskipet, een vikingschip gebouwd in 820 na Christus.
Petter Ulleland/wikimedia, CC BY-SA

Volgens Viking sagen, rond 980, noemde Eric de Rode, woeste Viking en sluwe verkoper, een uitgestrekte, ijzige woestenij “Groenland” om mensen te verleiden daarheen te verhuizen. Toen, in 986 na Christus, ontdekte een boot uit Groenland de kust van Canada.

Rond 1.021 na Christus, stichtte Erik’s zoon Leif een nederzetting op Newfoundland. De Vikingen worstelden met het harde klimaat, voordat een oorlog met de Indianen hen uiteindelijk naar Groenland terugdreef. Deze verhalen werden lange tijd afgedaan als mythen, tot in 1960 archeologen de overblijfselen van Vikingnederzettingen op Newfoundland opgroeven.

4. 4. Inuit: AD 900

Een Inuit huiden boot

Inuit boten werden gebouwd van walrus- of zeehondenhuiden gespannen over drijfhout of walvisbeen.
Het geheime museum van de mensheid, CC BY-SA

Net voor de Vikingen reisden de Inuit van Siberië naar Alaska in huiden boten. Ze jaagden op walvissen en zeehonden en woonden in plaggenhutten en iglo’s. Ze waren goed aangepast aan de koude Noordelijke IJszee en omzeilden de kusten helemaal tot aan Groenland.

Vreemd genoeg ligt hun DNA het dichtst bij dat van de oorspronkelijke bewoners van Alaska, wat impliceert dat hun voorouders Azië vanuit Alaska koloniseerden en daarna teruggingen om Amerika opnieuw te ontdekken.

3. Eskimo-Aleoet: 2.000-2.500 V. CHR.

Een Inuit familie

Inuits hebben een andere geschiedenis dan andere Indianen.
George R. King/wikimedia

De Inuit stammen af van een eerdere migratie: die van sprekers van de Eskimo-Aleoetalen. Deze onderscheiden zich van andere inheemse Amerikaanse talen, en zijn misschien zelfs ver verwant aan Uralische talen als het Fins en het Hongaars.

Dit, met DNA bewijs, suggereert dat de Eskimo-Aleoet een aparte migratie was. Zij kwamen over de Beringzee van het huidige Rusland naar Alaska, misschien 4.000-4.500 jaar geleden, deels verdrongen en vermengd met eerdere migranten: het Na-Dene volk.

2. Na-Dene: 3.000-8.000 VC

Een moeder en zoon in een kano

Het Na-Dene volk is waarschijnlijk 10.000 jaar geleden in Alaska aangekomen.
Canadese Nationale Tentoonstelling/wikimedia

Een andere groep, de Na-Dene, stak zo’n 5000 jaar geleden de Beringzee over naar Alaska, hoewel andere studies suggereren dat zij zich al zo’n 10.000 jaar geleden in Amerika vestigden.

DNA uit hun botten verbindt hen niet met moderne mensen in de Eskimo-Aleut groep, maar met Indianen die de Na-Dene taalfamilie spreken, zoals de Navajo, Dene, Tlingit, en Apache mensen. De Na-Dene talen staan het dichtst bij de talen die in Siberië worden gesproken, wat opnieuw suggereert dat zij een aparte migratie vertegenwoordigen.

1. Eerste Amerikanen: 16.000-35.000 jaar geleden

Oude werktuigen

Clovis punten ontdekt op een site in Iowa.
Billwhittaker/wikimedia, CC BY-SA

Bijna alle Indiaanse stammen – Sioux, Comanche, Iroquois, Cherokee, Azteken, Maya’s, Quechua, Yanomani, en tientallen andere – spreken vergelijkbare talen. Dat suggereert dat hun talen zijn geëvolueerd uit een gemeenschappelijke vooroudertong, gesproken door één stam die lang geleden het Amerikaanse continent binnentrok. De geringe genetische diversiteit van hun nakomelingen suggereert dat deze stam klein was, misschien minder dan 80 mensen.

Hoe zijn ze daar gekomen? Voordat de laatste ijstijd eindigde, 11.700 jaar geleden, was er zoveel water opgesloten in gletsjers dat de zeespiegel daalde. De bodem van de Beringzee droogde op, waardoor de Beringlandbrug ontstond. De eerste mensen van Amerika liepen gewoon van Rusland naar Alaska. Maar het tijdstip van hun migratie is omstreden.

Archeologen dachten ooit dat het Clovis volk, dat 13.000 jaar geleden leefde, de eerste kolonisten van Amerika waren. Maar bewijs suggereert nu dat mensen al veel eerder in Amerika arriveerden.

Vondsten in Washington, Oregon, Texas, de oostkust van de VS, en Florida suggereren dat mensen de Amerika’s bereikten lang vóór de Clovis mensen.

Lees meer:
Fossiele voetafdrukken bewijzen dat mensen Amerika duizenden jaren eerder bevolkten dan gedacht

Voetafdrukken in New Mexico dateren van 23.000 jaar geleden. Stenen werktuigen in een Mexicaanse grot dateren mogelijk van 32.000 jaar geleden. Een afgeslachte mammoet uit Colorado dateert van 31.000-38.000 jaar geleden. En sporen van vuur plaatsen de mens in Alaska 32.000 jaar geleden.

Sommige van deze dateringen kunnen onjuist zijn, maar met elke nieuwe ontdekking lijkt het steeds onwaarschijnlijker dat ze allemaal fout zijn.

Kaart met vindplaatsen van voor-Clovis

Geografische verspreiding van pre-Clovis vindplaatsen. De getallen zijn ‘jaren geleden’.
Nicholas R. Longrich/Google Earth, Author provided

Een vroege migratie zou een groot mysterie netjes oplossen. 13.000 jaar geleden bedekte een enorme gletsjer, de Laurentide Ice Sheet, Canada met ijs dat tot drie kilometer dik was. Als mensen toen in Noord-Amerika aankwamen, hoe kwamen ze dan over het ijs? De ruige kust van Zuidoost Alaska, vol gletsjers en fjorden, was waarschijnlijk onbegaanbaar, en de vroege Amerikanen hadden waarschijnlijk geen boten. Maar 30.000 jaar geleden was de ijskap nog niet volledig gevormd.

Voordat het ijs zich verspreidde, konden mensen mammoeten en paarden hebben bejaagd ten oosten van Alaska tot in de Northwest Territories, en vervolgens ten zuiden door Alberta en Saskatchewan tot in Montana. Opmerkelijk is dat mensen zich misschien eerder in Amerika vestigden dan in West-Europa. Toch kan dat logisch zijn. De Noordpool van Alaska is ruw, maar Europa had mogelijk vijandige Neanderthalers.

Het einde van de ontdekking

1492 was de laatste ontdekking van de Amerika’s. Na de reizen van Columbus, Magellan en Cook waren de verstrooide nakomelingen van de diaspora van de mensheid eindelijk herenigd. Afgezien van een paar ongecontacteerde stammen, was iedereen overal bekend. Ontdekken was onmogelijk.

Oude houten schepen

De schepen van kapitein Cook, de Resolution en de Discovery, voor de kust van Tahiti.
Samuel Atkins/wikimedia

Maar het verhaal van de vestiging van de Amerika’s wordt nog steeds geschreven, en ons begrip ontwikkelt zich. De Eskimo-Aleoet zijn misschien twee verschillende migraties geweest, niet één. Genen wijzen op de mogelijkheid van andere, vroege stichtende bevolkingsgroepen. En gezien het geringe bewijs dat de Polynesiërs en de Noormannen van hun bezoeken hebben achtergelaten, is het denkbaar dat er andere migraties zijn geweest, waarvan we weinig bewijs hebben.

Er is zoveel dat we niet weten. Niemand kan de Amerika’s nog ontdekken, maar er is nog veel te ontdekken over hun ontdekking.

The Conversation

Nicholas R. Longrich werkt niet voor, geeft geen advies aan, heeft geen aandelen in, en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat hebben bij dit artikel, en heeft buiten zijn academische aanstelling geen andere relevante affiliaties bekend gemaakt.